Mesh for Microsoft Teams busca hacer que la colaboración en el “metaverso” sea personal y divertida

Por: John Roach, arquitecto ejecutivo de Digital Transformation Services.

Más de un año y medio después de una pandemia global que obligó a los trabajadores de todo el mundo a abandonar sus oficinas y aprender a colaborar en línea, los expertos en productividad de Microsoft han observado dos tendencias: los trabajadores remotos son mucho más eficientes de lo que la mayoría de los líderes empresariales jamás imaginaron, y ambos se extrañan. Se pierden los momentos en los pasillos, las puestas al día en la cocina y los encuentros casuales. Extrañan el lenguaje corporal del otro lado de la mesa de la sala de conferencias que dice cosas que no se pueden decir.

En otras palabras, la capacidad de trabajar desde cualquier lugar y conectarse con colegas en línea es increíble, pero las reuniones remotas pueden parecer impersonales y carecer de los pequeños momentos que construyen relaciones y carreras. Los estudios en curso en la organización de investigación de Microsoft lo demuestran: las personas se sienten más presentes y comprometidas en las reuniones cuando todos encienden sus cámaras de video, por ejemplo. Pero la opción de video puede ser incómoda y binaria, activada o desactivada. Demasiadas personas, la mayor parte del tiempo, son una imagen estática o una burbuja con iniciales.

Microsoft ha presentado hoy una solución a este problema que comenzará a implementarse en 2022: Mesh for Teams. La función combina las capacidades de realidad mixta de Microsoft Mesh, que permite a las personas en diferentes ubicaciones físicas unirse a experiencias holográficas colaborativas y compartidas con las herramientas de productividad de Teams, donde las personas pueden unirse a reuniones virtuales, enviar chats, colaborar en documentos compartidos y más.

Mesh se basa en características existentes de Teams, como el modo Juntos y la vista de Presentador, que hacen que las reuniones remotas e híbridas sean más colaborativas e inmersivas, según Jeff Teper, vicepresidente corporativo de Microsoft cuyas responsabilidades incluyen las herramientas de productividad de Microsoft 365 Teams, SharePoint y OneDrive.

Todas estas herramientas son formas de “señalar que estamos en el mismo espacio virtual, somos un equipo, somos un grupo, y ayudan a reducir la formalidad y aumentar la participación”, dijo Teper. “Hemos visto que esas herramientas han logrado los dos objetivos de ayudar a un equipo a ser más eficaz y también ayudar a las personas a participar más”.

Mesh for Teams, al que cualquiera podrá acceder desde teléfonos inteligentes y computadoras portátiles estándar hasta diademas de realidad mixta, está diseñado para hacer que las reuniones en línea sean más personales, atractivas y divertidas. También es una puerta de entrada al metaverso: un mundo digital persistente que está habitado por gemelos digitales de personas, lugares y cosas. Piense en el metaverso como una nueva versión, o una nueva visión, de Internet, una en la que las personas se reúnen para comunicarse, colaborar y compartir con presencia virtual personal en cualquier dispositivo.

El primer paso que darán la mayoría de los usuarios de Mesh for Teams es unirse a una reunión estándar de Teams como un avatar personalizado de ellos mismos en lugar de como una imagen estática o en video. Las organizaciones también pueden crear espacios inmersivos, metaversos, dentro de Teams. Los usuarios de Mesh for Teams pueden llevar sus avatares a estos espacios para mezclarse y relacionarse, colaborar en proyectos y experimentar esos encuentros fortuitos que impulsan la innovación.

“Bienvenidos a Mesh for Teams”, dijo Alex Kipman, miembro técnico de Microsoft. “Como empresa que se centra en la productividad, en los trabajadores del conocimiento, es algo que los clientes en verdad nos piden y se combina con la visión de la realidad mixta en la que hemos trabajado durante 12 años. Todo se ha comenzado a juntar”.

Imagen de Mesh for Teams con dos avatares
Los usuarios de Mesh for Teams pueden llevar sus avatares a espacios inmersivos para experimentar esos encuentros fortuitos que impulsan la innovación. Imagen cortesía de Microsoft.

En el enésimo piso

Kipman y su equipo han pasado varios años en la construcción de espacios inmersivos habilitados para Mesh con la compañía global de servicios profesionales Accenture, que cuenta con más de 600 mil personas que atienden a clientes en todo el mundo. Antes de la pandemia, por ejemplo, Accenture construyó un campus virtual donde los empleados de cualquier lugar podían reunirse para tomar cafés, presentaciones, fiestas y otros eventos.

“Comenzamos a llamarlo el Enésimo Piso (Nth Floor), este campus mágico y mítico que solo se podía encontrar en la realidad virtual”, dijo Jason Warnke, director gerente senior y líder de experiencias digitales globales de Accenture. Su característica favorita, agregó, es la capacidad de encontrarse con colegas de todo el mundo y tener conversaciones profundas y significativas. Animado después de cada evento, tendría ideas para cinco más.

Poco después del estallido de la pandemia, surgió el caso de uso definitivo: la incorporación de nuevos empleados. Accenture contrata a más de 100 mil personas cada año. El proceso de incorporación por lo general implica reunir cohortes de nuevos empleados y líderes senior en una oficina para pasar por una serie de experiencias que ayudan a las personas a comprender y conectarse a nivel personal con la cultura de Accenture, plantar las semillas de las relaciones profesionales y prepararlos para el éxito a partir de su primeros proyectos.

Mesh for Teams
Mesh for Teams brinda a los usuarios espacios inmersivos como al recepción virtual mostrada aquí. Imagen cortesía de Microsoft.

Ahora, los nuevos empleados se reúnen en Teams, donde reciben instrucciones sobre cómo crear un avatar digital y acceder a One Accenture Park, un espacio virtual compartido que permite experiencias inmersivas durante la incorporación. El espacio futurista parecido a un parque de atracciones tiene una sala de conferencias central, una sala de juntas virtual y monorraíles que se alejan a diferentes exhibiciones por las que pasa cada cohorte de nuevos empleados.

“Desde el principio, comprendes lo que es trabajar con este grupo de personas que pueden estar remotas y que tratan de hacer algo”, dijo Warnke.

Hasta la fecha, decenas de miles de nuevos empleados se han incorporado a One Accenture Park. Miles de personas más de Accenture han asistido a decenas de otros eventos a través de computadoras portátiles y cascos de realidad virtual en otras oficinas virtuales de Accenture, incluido un gemelo digital de la oficina One Manhattan West de Accenture que recién se inauguró en Nueva York.

Aprender a navegar por los espacios inmersivos lleva unos minutos, y luego los usuarios están listos, dijo Warnke. “De repente, ves una representación de avatar de alguien, pero tienes estas conversaciones profundas sobre, “¿Cómo es ese gran acuerdo en el que trabajas? ¿Cómo está la familia? ‘”, dijo. “Olvidas que estás en un espacio de realidad virtual. Para mí, esa es la parte más mágica de lo que hacemos aquí”.

En el espectro del compromiso

Mesh for Teams se implementará con un conjunto de espacios inmersivos prediseñados para admitir una variedad de contextos, desde reuniones hasta mezclas sociales. Con el tiempo, las organizaciones podrán construir espacios inmersivos personalizados como el Nth Floor con Mesh e implementarlos en Teams, señaló Teper de Microsoft. Él prevé que los espacios inmersivos se conviertan en una de las muchas formas en que las personas se comunican y colaboran, además de las reuniones cara a cara, los chats, los correos electrónicos y las videollamadas.

“Pasamos por un espectro de tipos de participación según la situación y todos son importantes”, dijo. “Hablamos en serio cuando es el momento de serlo. Celebramos cuando llega el momento de celebrar. Nos divertimos y jugamos. Y los equipos efectivos, la participación humana efectiva, reconocen que necesitamos conectarnos a un nivel en verdad personal y atravesar ese espectro para generar confianza y empatía y un propósito común y divertido “.

Un espacio inmersivo dentro del canal de un equipo en Microsoft Teams, dijo, podría servir para reforzar la cohesión y el propósito común. Por ejemplo, un equipo de diseño de productos dentro de Microsoft podría crear un espacio envolvente para su reunión diaria de pie. En una pared virtual puede haber imágenes de clientes para mantener al equipo conectado a tierra, mientras que una pizarra en otra pared muestra tareas codificadas por colores. Los prototipos de productos se pueden mostrar en una mesa.

Mesh for Teams
Los avatares se reúnen y colaboran en un espacio inmersivo de Mesh for Teams. Imagen cortesía de Microsoft.

“Estar juntos en ese espacio refuerza esa sensación de ‘Oye, conducimos y avanzamos hacia una meta’ de una manera que no ocurre en una reunión dentro de la cuadrícula de Brady Bunch sin ninguno de los artefactos recurrentes”, dijo Teper. “El espacio inmersivo nos recuerda el propósito iterativo de nuestro equipo. Creo que así es como podemos utilizar esta tecnología para lograr avances”.

Mejores reuniones en cualquier dispositivo

La misma rama de investigación que muestra que las personas se sienten más presentes y comprometidas durante las reuniones en línea cuando su video está encendido ha revelado docenas de razones por las que las personas dejan sus cámaras apagadas. Estas razones van desde preocupaciones por la privacidad y fatiga del video hasta verdades como que es difícil realizar múltiples tareas mientras se está en video y, algunos días, algunas personas trabajan en pijama, pero prefieren que no les llamen la atención por su atuendo durante una reunión al final de la tarde.

“A veces solo quiero poder sentarme en mi silla en la planta baja y tener mi almohadilla térmica encendida, pero tal vez no sea tan apropiado”, dijo Katie Kelly, directora principal de proyectos de Microsoft que trabaja en Mesh for Teams. “Me encantaría poder activar mi avatar. Todavía estoy presente y comprometida, y las personas que están allí sienten que estoy presente y comprometida”.

Cuando Mesh for Teams comience a implementarse en vista previa en la primera mitad de 2022, los usuarios tendrán una variedad de opciones para elegir para crear y unirse a una reunión de Teams como un avatar personalizado único. Otros asistentes también pueden estar representados por avatares, mostrarse en video o usar una imagen estática o una burbuja con iniciales.

“Para empezar, tomaremos señales de audio para que mientras hablen, su rostro se anime”, dijo Kelly. “También tendrán animaciones que aportan expresividad adicional a los avatares. Sus manos se moverán. Habrá una sensación de presencia a pesar de que es tan simple como poder tomar su audio y manifestarlo como expresiones faciales. Ese es el primer lanzamiento. La ambición es seguir de cerca eso con la gran cantidad de tecnologías de inteligencia artificial de Microsoft para que podamos usar la cámara para insinuar dónde está su boca e imitar sus movimientos de cabeza y faciales”.

Mesh for Teams
Hay docenas de razones por las que las personas mantienen apagadas sus cámaras de video en las reuniones. Con Mesh for Teams, las personas pueden unirse a una reunión como un avatar personalizado. Otros pueden mostrarse en video o en una imagen estática, como se muestra en este ejemplo. Imagen cortesía de Microsoft.

La experiencia continuará su evolución con el tiempo a medida que la tecnología de sensores mejore en todos los dispositivos, desde teléfonos hasta diademas de realidad virtual, desde computadoras portátiles con un solo micrófono hasta HoloLens con seis micrófonos y 16 cámaras. Cualquiera que sea el dispositivo, la tecnología de realidad mixta le dará a cada usuario un avatar que proporciona una sensación de presencia, que les permite ser expresivos cuando no quieren estar frente a la cámara.

Estos avatares, agregó Kelly, son solo el comienzo. Seguirán a los usuarios desde la reunión de Teams a otras experiencias habilitadas para Mesh, incluidos espacios inmersivos dentro de Teams, como el Nth Floor de Accenture. “La idea es que no estás atrapado en esta interacción 2D con tu avatar”, explicó. “Después de haber formado una relación contigo, conozco tu avatar, entro en un espacio inmersivo que tal vez tenga a otras 20 personas en él. Te veré en una esquina y diré, ‘Oye’, y podré ir a tener una conversación”.

Puerta de entrada al metaverso

Kipman ha pasado la mayor parte de sus últimos 12 años centrado en el conjunto de tecnologías de realidad mixta de Microsoft, incluido el desarrollo de los HoloLens de la empresa. Su visión de la realidad mixta siempre ha sido un medio que mueve a las personas de las experiencias solitarias (una sola persona, un solo dispositivo) al contenido colocado en el mundo real para crear un entorno afinado para la colaboración. El punto de partida fue HoloLens, que permite a los usuarios ver el contenido.

Mesh, que su equipo anunció en marzo, permite a las organizaciones crear metaversos, mundos virtuales persistentes para que las personas colaboren, lugares que conectan el mundo físico con el mundo virtual a través de gemelos digitales de personas, lugares y cosas.

Los escenarios para esta tecnología en un principio estaban dirigidos a personas que trabajan con modelos físicos en 3D de todo, desde bicicletas y muebles de alta gama hasta nuevos motores a reacción y estadios deportivos. Estos espacios inmersivos habilitados para Mesh permiten a los diseñadores e ingenieros, estudiantes y profesores, colaborar e iterar sin importar sus ubicaciones físicas. Los equipos pueden inspeccionar los planos de una fábrica en construcción. Los estudiantes pueden aprender a construir autos eléctricos o diseccionar un ser humano.

“Ahora, pasamos de un conjunto de cargas de trabajo que son muy relevantes para los trabajadores de primera línea a cargas de trabajo para los trabajadores del conocimiento”, dijo Kipman. “Las personas como tú y yo, se sientan frente a un escritorio. ¿Qué hacemos? Colaboramos. ¿Qué hacemos ahora mismo? Colaboramos. Entonces, resulta que Microsoft tiene esta increíble y fenomenal herramienta de colaboración llamada Microsoft Teams y estamos como, “¿Eh? Ahí es donde la gente colabora hoy”.

Este momento de “iluminación” abrió los ojos de Kipman sobre cómo la herramienta de colaboración central de Microsoft puede servir como puerta de entrada al metaverso, para mostrarle a una audiencia de 250 millones de usuarios un nuevo enfoque del trabajo remoto e híbrido. Mesh for Teams permite a los trabajadores del conocimiento crear y usar avatares autoexpresivos y experimentar espacios inmersivos. Mientras lo hacen, dijo Kipman, se darán cuenta de que “prefieren hacer eso que lo otro”.

 

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