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Gente de Microsoft Asia

Construir fuerza y potenciarla

Después de que la pérdida de su vista terminó con sus sueños de ser médico, Kenny Singh abrazó el mundo de la tecnología y se convirtió en un campeón de la accesibilidad.

Kenny Singh es un levantador de pesas: no sólo en su trabajo diario donde ayuda a proteger los datos y la privacidad de millones de australianos, sino también en su garaje suburbano donde acaba de levantar 170 kilogramos.

“Tengo una configuración de pesas completas con una jaula para sentadillas que tiene manijas de detección incorporadas para mayor seguridad. Puedo hacer press de banca de 100 kilogramos y hacer sentadillas con 130, con el trasero al suelo “.

Al principio, Singh parece un personaje de carácter suave. Pero después de conversar un poco con él sobre su vida, queda claro que le gusta mucho conseguir las cosas y ganar. Pronto entenderán por qué. Tiene que ver con la pérdida.

Nacido en Patiala, al norte de India, Singh tenía 15 cuando emigró con su familia a Nueva Zelanda, donde se graduó de la preparatoria y se inscribió en la Universidad de Auckland.

“Vengo de una familia de doctores”, comentó. “Había estudiado para serlo y, en mi pensamiento, estaba en una completa sincronía de convertirme en doctor”.

Pero poco a poco, la tragedia comenzó a desarrollarse. La vista de Singh comenzó a desvanecerse, así como también sus sueños de estudiar medicina.

Su visión nocturna y periférica cayeron, y se le diagnosticó retinitis pigmentosa, un grupo de raros trastornos genéticos que involucran una descomposición y pérdida de células en la retina, el tejido sensible a la luz que recubre la parte trasera del ojo.

“Esa fue la causa de mi primer cambio significativo de carrera”, comentó. “En la escuela, mis calificaciones eran bastante buenas. Cuando llegué a la universidad, batallé mucho a medida que empeoraba la condición de mis ojos.

Singh ahora tiene alrededor del 30% de visión.

“Batallé bastante con una definición para mi nueva identidad cuando mi discapacidad se manifestó en Nueva Zelanda. Ya no podía ser doctor”.

Un hombre encorvado, listo para levantar pesas
“Comencé a disfrutar mucho el levantamiento de pesas y ver que se incrementaba mi fuerza”.

Se inscribió para unos cursos en comercio y derecho empresarial, pero se salió cuando “la gente me dijo que no había mucho precedente de personas (con una condición visual) que lo hicieran bien en contabilidad”. Entonces descubrió una nueva pasión: ciencias de la computación.

“Las computadoras comenzaron a jugar un rol fundamental para mí en el acceso a la información del mundo físico”, mencionó Singh. “Dependía cada vez más de ellas. Pensé, ‘Si aprendo programación, creo que puedo hacer que esto funcione para mí’”.

Entonces, dejó Nueva Zelanda y se estableció en Melbourne, en la vecina Australia, para construir una carrera como desarrollador web.

En un toque de serendipia, consiguió un empleo en una organización no lucrativa donde desarrollaba soluciones tecnológicas para personas con discapacidad visual y otros problemas relacionados con la vista, como la dislexia.

“Diseñamos una ‘biblioteca en línea con acceso visual’. La idea fue muy innovadora en 2008. Recibíamos periódicos, revistas y libros y hacíamos accesible su contenido”. Esto se hizo a través de diferentes canales: teléfonos celulares, PC, Mac y reproductores DAISY (sistema de información digital accesible), que leían en voz alta con una voz generada por una máquina.

Después de 5 ½ años de liderar el desarrollo de software y servicios innovadores para impulsar a las personas con diferentes capacidades cognitivas, Singh estaba listo para nuevos desafíos.

Estudió por las noches y consiguió diplomas en hipnoterapia y psicoterapia: dos campos que le ayudaron a lidiar con su batalla y pérdida personal. Pero su verdadero llamado estaba justo a la vuelta de la esquina.

Un hombre sonríe

Pensé que ‘si aprendía programación, en verdad podía hacer que esto funcionara para mí’”.

“Hice un cambio. Me uní a Microsoft como consultor senior en MCS (Microsoft Consulting Services), donde ayudaba a nuestros clientes empresariales y de gobierno a transformarse de manera digital al trabajar con innovadores programas de migración a la nube.

Unirse a una empresa global no era una transición sencilla, por lo menos al principio. Singh recuerda un momento de ansiedad al inicio de su carrera en Microsoft.

“Hace 9 ½ años, cuando me uní, tuve que viajar a un evento en Seattle, en el Centro de Convenciones Washington State. Estaba muy nervioso de tener que moverme por mi cuenta, tenía mariposas en el estómago. Fue aterrador; no quería que la gente sintiera que no era una buena opción para Microsoft. No quería ser una carga porque sabía tenía todas las habilidades para tener éxito”.

Singh contactó a un colega en Microsoft Australia. “Él envió un correo a los organizadores del evento y ellos me dieron a una persona que caminaba conmigo (en el evento). Fue un buen resultado pero no la mejor práctica”.

Sin embargo, desde entonces las cosas han mejorado de manera marcada, gracias a la innovación.

“Durante mi jornada en Microsoft, la tecnología se ha vuelto mejor, de manera progresiva, a medida que mi vista se ha vuelto, de manera progresiva, peor”, comentó. “Ahora tengo un buen entorno. Utilizo un lector de pantalla, una lupa, audífonos Bluetooth y cámaras web. Para ser honesto, un mayor deterioro de mi vista ahora, no haría mucha diferencia en mi productividad”.

Para él, la tecnología de asistencia ha sido algo que ha cambiado las reglas del juego cada vez más. Por ejemplo, de manera reciente su lector de pantalla fue actualizado con una función de reconocimiento óptico de carácter (OCR, por sus siglas en inglés).

Un hombre frente a una laptop

… la tecnología ha mejorado de manera progresiva a medida que mi vista ha empeorado de manera progresiva.

“Hay mucha granularidad en la manera en la que puedo ‘leer’ una pantalla. Doy clic derecho en una imagen y digo, ‘Aplica OCR’”, explicó. “En el pasado, los lectores de pantalla batallaban, pero a medida que la IA evoluciona, las cosas mejoran de manera constante. Si hago una presentación con PowerPoint, doy clic en un botón, y comienza a transcribir mis palabras. Hace una traducción en vivo. ¡Puedo ser alemán si tú quieres!

En el horizonte, espera que la tecnología OCR abra puertas a una mayor inclusión. “OCR puede ser integrado en las aplicaciones de Office para que el texto en las imágenes con su formato pueda ser leído, copiado y editado de manera sencilla por un lector de pantalla. La tecnología OCR también podría hacer que la capacidad de compartir pantalla sea accesible para los lectores de pantalla”. También le gustaría que la tecnología de videoconferencia, como Microsoft Teams, pueda reconocer y describirle las expresiones faciales y emociones de los demás.

Singh ha sido promovido a un nuevo rol como gerente de producto, con la responsabilidad del desempeño de los productos y servicios de ciberseguridad y cumplimiento de normas de Microsoft. Al trabajar de cerca con la industria, la academia y el gobierno, ayuda a crear una Australia más segura.

“Microsoft Security es una plataforma holística de seguridad. Tenemos a la seguridad ‘horneada’ a fondo en la plataforma: seguridad de identidad, seguridad de terminal: incluidos teléfonos móviles, laptops, tecnología operativa, y dispositivos de Internet de las Cosas, seguridad de los datos, y seguridad de tus aplicaciones. Todas tus máquinas, estén en sitio o en la nube, están seguras, esos son datos y correos. Invertimos más de mil millones de dólares al año en ciberseguridad a nivel mundial”.

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En los próximos años, le gustaría moverse a roles todavía más senior, “En verdad me motiva el hecho de generar valor para las partes interesadas, dar a las personas autonomía, dominio y una fuerte conexión con su trabajo”.

También está consciente de su estilo de liderazgo. “Tengo una voluntad personal muy fuerte, que está balanceada con humildad, empatía y una mentalidad de crecimiento”.

Un hombre se ejercita en un gimnasio
Singh comenzó a entrenar con pesas hace cuatro años.

Él también disfruta del balance entre el trabajo y la vida, construido alrededor de su familia extendida. Conoció a su pareja, Tina, en 1999. Se casaron en 2006 y ahora viven en los suburbios de Melbourne. Tina es líder de transformación de negocios en el servicio postal nacional, Australia Post. “También es mi chofer”, comentó con una risa traviesa. Ambos tienen a sus padres y a otros miembros de la familia que viven cerca.

Hace alrededor de cuatro años, pasó por otra transformación personal: Perdió peso, se puso en forma y comenzó a levantar pesas.

“Perdí toda la grasa que quería perder, pero quería ganar músculo. Comencé a disfrutar mucho el levantamiento de pesas y vi que mi fuerza se incrementaba. El desempeño medible fue lo que en verdad me atrapó”, mencionó.

“Desde una perspectiva de tenacidad, me encanta el levantamiento de pesas. Tenemos días muy vibrantes y ocupados en Microsoft. Por la noche, pienso, ‘No quiero hacer esto’, pero después, siempre me siento muy bien”.

Singh trabaja duro para conseguir un progreso: ya sea un avance en una marca personal en su gimnasio en casa o superar un objetivo de negocios en la oficina. Pronto va a llegar su décimo aniversario en Microsoft, y al mirar hacia atrás, su primer, y nervioso, viaje a Seattle se siente como si hubiera sido hace mucho.

Ha crecido a nivel profesional, y las actitudes de otros hacia los problemas de accesibilidad han evolucionado. Hay mucho más apoyo, comentó. “Ahora, en cada evento al que asisto, se piensa sobre el subtitulado. Se piensa en cómo hacer que el contenido sea accesible para todos”.

Un acercamiento a un hombre que levanta pesas.
“Desde una perspectiva de tenacidad, me encanta levantar pesas”.

“Si alguien se une (a Microsoft) hoy, y tienen necesidades especiales en el trabajo, tenemos un Fondo Especial de Acomodo. El costo ni siquiera sale de los fondos de tu gerente. No hay carga en tu cadena de mando inmediata; sólo hay una caja que pregunta qué asistencia especial se requiere. Elimina la inquietud del asunto”.

Él cree de manera firme en la idea de que todos se benefician cuando los diseñadores realizan sus diseños con la mente puesta en las personas con discapacidad. Él defiende a la tecnología digital como un “habilitador intenso” para la inclusión y la accesibilidad.

“A un nivel de personas, procesos y tecnología, Microsoft ha realizado bastantes inversiones que han movido la aguja hacia delante de manera significativa. Y vamos a continuar con ese empuje para más accesibilidad para todos”.

Imagen principal: Kenny Singh levanta pesas en el gimnasio de su casa. Todas las imágenes por Penny Stephens.