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“Estamos en una encrucijada”: Cómo el equipo de accesibilidad de Microsoft genera un impacto que se sentirá durante generaciones

Cuando se trata de accesibilidad, Anne Taylor no tiene miedo de compartir su punto de vista. Como directora de compatibilidad en el programa de accesibilidad de Microsoft, ella se asegura de que los equipos que diseñan los productos y servicios de Microsoft siempre tengan en cuenta a las personas con discapacidades. Ayuda a los ingenieros a comprender qué funciona y qué no desde la perspectiva del usuario final. Taylor aportó su amplia experiencia y conocimiento en la defensa de la accesibilidad a Microsoft, para ayudar a transformar la cultura de la empresa, cuando se incorporó en mayo de 2015. Durante su primer año en Microsoft, se convirtió en un miembro calve del equipo del Hackathon que llevó al mercado la aplicación Seeing AI. La aplicación está diseñada para ayudar a las personas que, como Taylor, son ciegas, al usar sus smartphones para describir el mundo que las rodea.

“Estamos en una encrucijada”, comenta Taylor. “Si estamos atentos y tenemos la intención de crear tecnología inclusiva, entonces la tecnología nivelará el campo de juego. Si la tecnología no adopta la accesibilidad como causa, creo que las personas con discapacidades estarán en peores condiciones que en el pasado”.

En lo que respecta a la productividad y el avance de la fuerza laboral, no hay otra empresa que tenga un mayor impacto en las personas que desean mantenerse productivas, sin importar su discapacidad, estatus social, nacionalidad, género o raza.

A los 7 años, le dijo a su familia en su nativa Tailandia que estaba decidida a vivir y trabajar en Estados Unidos. Una beca para la Escuela Overbrook para Ciegos en Filadelfia le ayudó a lograr ese sueño y la encaminó hacia una carrera que la llevaría de la escuela secundaria y la universidad en Kentucky, a Baltimore para servir como directora de tecnología de acceso en la Federación Nacional de la Ceguera.

Fue durante su mandato que conoció a Jenny-Lay Flurrie, directora de accesibilidad de Microsoft, quien le ofreció la oportunidad de ser un agente de cambio dentro de Microsoft. Taylor aceptó el desafío, con el conocimiento de que el liderazgo senior de Microsoft apoyaba y estaba entusiasmado por la accesibilidad, como parte de los principios rectores de la empresa.

En la siguiente sesión de Preguntas y Respuestas, Taylor comparte lo que ha aprendido en su carrera en Microsoft y lo que espera alcanzar en el futuro.

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¿Fue una decisión difícil unirse al equipo de Microsoft?

En lo que respecta a productividad y avance de la fuerza laboral, no hay otra empresa que tenga un mayor impacto en las personas que quieren mantenerse productivas, sin importar su discapacidad, estatus social, nacionalidad, género o raza.

La tasa de desempleo entre las personas con discapacidad es muy alta: 70% entre las personas ciegas en los Estados Unidos, y ese es sólo un grupo en la comunidad de discapacitados. El desempleo, a nivel exponencial, es más alto que el promedio nacional en todos los segmentos de discapacidad. Así que, ¿Qué mejor lugar para mí que Microsoft para asegurarme de que las personas con discapacidades estén representadas?

¿Esa estadística se ha movido?

No sé qué estadística haya mejorado de manera significativa desde 1988, cuando llegué por primera vez a Estados Unidos.

¿Eso es desalentador?

Veo esto con un enfoque de “vaso medio lleno” y vuelvo al impacto que Microsoft puede tener, en especial cuando se trata de liderazgo intelectual. Podemos caminar tanto como hablar, y dar a las personas la oportunidad de triunfar. Podemos hacerlo al poner las necesidades de nuestros clientes en primer lugar y dispuestos a adoptar una posición intransigente en materia de accesibilidad, a medida que introducimos más tecnología en el mercado.

A medida que continuamos con la búsqueda de la accesibilidad dentro de nuestra empresa, podemos tener un impacto aún mayor en la sociedad a través del intercambio de conocimientos.

Existe el mito de que la accesibilidad impide la innovación, pero la historia nos muestra lo contrario. La tecnología de reconocimiento de voz, desarrollada a finales de la década de los 1970 para que los pacientes manejen su silla de ruedas, está ahora disponible en los teléfonos y automóviles de todos.

¿Qué podrían hacer mejor los negocios?

No quiero simplificar demasiado, pero se trata de la actitud de la gente hacia las diferencias entre nosotros. Las empresas deben ver la discapacidad como una fortaleza. Hay más de mil millones de personas con discapacidad en todo el mundo. Tener personas con discapacidades dentro del tejido de cualquier empresa ayuda a garantizar que todos clientes estén representados.

Eso es en especial ahora con la IA. Puede introducir sesgos innecesarios o en verdad representar las necesidades de las personas en todo el mundo. La automatización ha comenzado a llegar a todas las áreas de la fuerza laboral y debemos asegurarnos de que no deje atrás a las personas con discapacidades. No hace mucho tiempo, podías ver a las personas con discapacidades trabajar tanto en entornos industriales como de oficinas. Pero ahora, cuando se incorpora la automatización, y creas tecnología más compleja, se puede crear una brecha. Si no tratamos la accesibilidad de manera sistémica, será difícil corregirla más adelante.

Anne Taylor, directora de compatibilidad en Microsoft

El presidente de Microsoft, Brad Smith, y la coautora Carol Ann Browne, destacan este punto en su best seller del New York Times “Herramientas y armas: la promesa y los peligros de la era digital”: “Cuando su tecnología cambia el mundo, usted tiene la responsabilidad de ayudar abordar el mundo que ha ayudado a crear “. Ese es el sentimiento correcto, y esa es una responsabilidad que espero que todos asumamos con el entendimiento de que la accesibilidad y el acceso equitativo a la información es un derecho para todos. Una parte de esta responsabilidad es abordar la falta de capacitación tecnológica en la comunidad de personas con discapacidad. Toda la industria puede hacer más mediante la implementación de programas educativos para que los usuarios de todos los niveles aprendan a usar de manera correcta nuestras tecnologías y, en última instancia, ayuden a reducir la brecha de desempleo.

En “Herramientas y armas”, Microsoft reconoce que está en una posición única para hacer esto. Todo el mundo tiene un lugar en la sociedad y un sentido de pertenencia. Nuestra misión es impulsar a todos en el planeta para lograr más, incluidas las personas con discapacidades.

¿Cómo ayudas a llevar la accesibilidad al corazón de lo que Microsoft hace a diario?

Al trabajar junto a mis colegas de los diversos equipos de ingeniería, llevo la perspectiva de las personas con discapacidades para asegurarme de que nuestros productos cumplan con los estándares de accesibilidad. Pero quiero ir más allá del cumplimiento. Quiero animar, inspirar y motivar a los equipos a pensar fuera de la caja e innovar con el diseño de accesibilidad como un componente esencial de cualquier producto o servicio. Reduzcamos las ineficiencias y otras fricciones, mientras que al mismo tiempo creamos tecnologías que son accesibles, fáciles de aprender y tienen la barrera de entrada más baja para todos. En mis conversaciones con socios de Microsoft, a menudo les recuerdo que las innovaciones de accesibilidad no están reservadas solo para la tecnología de asistencia especializada hecha para personas con discapacidades, sino que son esenciales para todos los productos que creamos.

Existe el mito de que la accesibilidad impide las innovaciones, pero la historia nos muestra lo contrario. Las innovaciones como los subtítulos de video para que los sordos accedan a los programas de televisión ahora se utilizan en bares y restaurantes de todas partes para que todas las personas los usen, y la tecnología de reconocimiento de voz desarrollada a fines de la década de 1970 en Rehabilitation Medicine en Nueva York para que los pacientes operen sus sillas de ruedas ya está disponible en los teléfonos y automóviles de todos. Estos ejemplos, entre otros, nos enseñan que las innovaciones en accesibilidad pueden beneficiarnos a todos.

Tecnologías especializadas hechas y utilizadas por personas con discapacidades, en la industria a menudo se le llama TA – tecnología de asistencia. En su lugar, me encantaría llamarlo tecnología de acceso. Ese es un término que impulsa a las personas. Para aquellos socios que construyen su TA en el entorno de Microsoft, el equipo de Accesibilidad mantiene asociaciones estrechas con ellos para brindarles el apoyo y el estímulo adecuados, de modo que puedan crear una TA que funcione bien en el ecosistema de Microsoft.

Otro aspecto de mi trabajo incluye muchas demostraciones, por lo que puedo mostrarle a la gente con exactitud lo que funciona bien y colaborar en oportunidades para mejorar. Una vez que tenga la oportunidad de sacar a la luz los problemas, podremos tener discusiones significativas sobre temas como el diseño accesible, la interfaz de usuario y cómo las personas con discapacidades utilizan la tecnología de punta con los productos de Microsoft. La excelencia técnica en accesibilidad solo se puede lograr cuando los diseñadores y desarrolladores colaboran de manera estrecha con los usuarios finales con discapacidades. Hemos podido avanzar gracias al apoyo de los distintos equipos de ingeniería con los que tengo el privilegio de trabajar. Estoy muy agradecida por su asociación y compromiso continuo.

Una frase común dentro de nuestra comunidad es ‘nada sobre nosotros sin nosotros’, y tener a las personas con discapacidades en el centro del proceso de diseño e ingeniería es clave.

¿Cómo puede cambiar la cultura de una empresa para ser más inclusiva?

El primer paso es contratar personas con discapacidad en su empresa. Una frase común dentro de nuestra comunidad es “nada sobre nosotros sin nosotros”, y tener a las personas con discapacidades en el centro del proceso de diseño e ingeniería es clave.

En segundo lugar, animaría a las corporaciones y empresas a reconocer que las asociaciones entre los sectores público y privado tienen un papel para garantizar que todos puedan seguir manteniéndose productivos. La actitud de muchas empresas hacia el gobierno es “innovemos y hagamos lo que mejor sabemos hacer”.

Microsoft no es una de esas empresas y no teme a las asociaciones público-privadas en el contexto adecuado cuando se trata de mostrar respeto por la humanidad. Puedes ver eso con el liderazgo de pensamiento mostrado por Brad Smith y su equipo sobre las regulaciones de privacidad y GDPR. Me encantaría vernos desempeñar el mismo papel en los estándares de accesibilidad e invitaría a otras empresas también. Todos nos preocupamos por los intereses de nuestros clientes. Otra área en la que podemos hacer más es en el apoyo a las asociaciones con terceros. Nuestros socios deben saber que la accesibilidad es un valor esencial para Microsoft al igual que la privacidad y la seguridad. Y estamos ansiosos por trabajar con ellos para asegurarnos de que puedan crear con éxito productos y servicios accesibles a través de nuestra tecnología. Si estamos dispuestos a asociarnos con terceros sin incluir la accesibilidad en el debate, no hacemos lo suficiente.

¿Qué te emociona del futuro?

Hay mucho que podemos hacer para que las personas con discapacidades que dependen de contenido con formato alternativo, como Braille, se mantengan productivas. Por ejemplo, hacer accesibles ilustraciones gráficas como cuadros y gráficos sigue siendo un proceso muy manual. Estoy interesada en saber si podemos usar la inteligencia artificial y la visión por computadora para convertir esos activos en un formato accesible para ayudar de manera rápida a los usuarios con colaboraciones en tiempo real.

Si tenemos éxito, podemos ayudar a aumentar la cantidad de estudiantes con discapacidades que cursan materias de ciencia, tecnología, ingeniería y matemáticas (STEM). De esa manera, podemos aumentar la cartera de nuevos talentos en esta área para la industria tecnológica. Mitigar la brecha de talento es un concepto esencial, uno que Brad también aborda en “Herramientas y armas”.

Cuando se les brinda la oportunidad, las personas con discapacidades pueden tener éxito. Y ese es el impacto que puede tener Microsoft.

Para obtener más información sobre el compromiso de Microsoft con los productos, servicios y diseño inclusivos, visiten Microsoft Accessibility y para obtener más información sobre Herramientas y armas: la promesa y el peligro de la era digital, visiten aka.ms/toolsandweaponsbook. Y sigan a @MSFTIssues en Twitter.